L.O. Smith – kungen av brännvin

Idag förknippas L.O. Smith med porträttet på Absolut Vodka-flaskan. Men hans liv handlade om betydligt mer än brännvin.

1866 befinner sig L.O. Smith i Paris. Han har redan gjort sig en mindre förmögenhet genom att förmedla brännvin på Skeppsbrokajen, och han letar nu efter sin nästa stora möjlighet. Trots att han lovat sig själv att aldrig dricka brännvin, så förstår han att det finns en affärsmöjlighet i spriten. Den sprit som säljs till arbetarna är av dålig kvalitet, innehåller finkel, och gör människor sjuka. Trots sin tidiga rikedom har inte L.O. Smith tappat kontakten med sina arbetarrötter. Han förstår att ett renare brännvin skulle hjälpa folkhälsan avsevärt, och i Paris hittar han några skrifter som kan hjälpa honom.

“En professor vid namn Angel Marvaud har skrivit om att man kan rena brännvinet på varm väg snarare än kall väg, vilket Smith tror väldigt mycket på”, säger Pelle Berglund, författare till boken Brännvinskungen, en biografi om L.O. Smith. Tidigare har man renat brännvinet genom att filtrera den genom kol, men nu menar alltså Marvaud att man kan koka den ren. Problemet är att det inte finns någon utrustning i Sverige som kan göra detta.

“Men på samma resa råkar han av en slump besöka en fabrik som hade exakt en sådan utrustning som behövs för att göra detta”, säger Pelle Berglund. L.O. Smith tar med tekniken hem, och bygger på ett nytt bränneri på Reimersholme. Den nya spriten – Absolut Rent Brännvin – blir en framgång, och Smith blir “Brännvinskungen” med hela svenska folket. Han blir riksdagsman, lägger radikala motioner om att begränsa kungens makt, startar “arbetarringar” – föregångare till fackförbund – på sina egna fabriker, och snart har han startat världens största bränneri i Karlshamn. Spanien är den stora exportmarknaden, och framgångståget tycks ostoppbart. Tills det 1888 kommer ett telegram till svenska utrikesdepartementet. 

“Där står det att Spanien ska införa en skatt på importerad sprit, och den ska även gälla retroaktivt. Och L.O. Smith har vid den här tidpunkten 26 000 liter sprit infört i Spanien, som alltså ska skattas retroaktivt”, säger Pelle Berglund. Skatten blir ett förödande slag för Smith, som förlorar nära nog hela sin förmögenhet. Han ska dock bygga upp den igen. Efter ett krig mellan Kina och Japan lyckas Smith låna ut sina sista pengar till Kina till skyhöga räntor. De 12 miljoner (knappt en miljard i dagens penningvärde) som han förlorat i Spanien är nu enligt egna utsagor tillbaka. 

Men bara ett par år senare är allt förlorat igen. L.O Smith har investerat kraftigt i sydafrikanska silvergruvor, och under Boerkriget beslagtar engelsmännen gruvorna. Smith ska aldrig återhämta sig, och efter ett antal familjetvister dör L.O. Smith 1913. Av de två enorma förmögenheterna och det affärsimperium han byggt upp finns ingenting kvar i hans ägo, men idag är hans namn synonymt med ett sigill på ett av världens kändaste varumärken.

“Jag tror han själv hade tyckt det var ganska tragiskt att bli så förknippad med Absolut. Det var inte det han ville, han ville göra mer än bara brännvin”, säger Pelle Berglund.